Bitcoin: Qué es y cómo funciona

Hola gente, ¿cómo andan? Después de casi dos años voy a volver a publicar en el blog. El post de hoy es sobre el bitcoin. Cuando leí por primera vez sobre el bitcoin, en el 2012/2013, me fascinó el concepto pero tenía mis dudas sobre su eventual adopción masiva. Hoy en día estoy totalmente convencido de que las criptomonedas llegaron para quedarse y a medida que pasan los días se volverán cada vez más populares. Uno de los problemas recurrentes que tengo al contarles a mis amigos y familia sobre el bitcoin y otras criptomonedas es que muchas veces tengo que volver a explicar qué es, cómo funciona y por qué tiene valor. Por este motivo, decidí hacer este post explicando estos puntos.

NOTA: Debido a que la mayoría de los términos utilizados universalmente en este rubro son en inglés, voy a utilizarlos en este idioma y poner una traducción entre paréntesis la primera vez que los mencione. Tampoco voy a meterme mucho en cuestiones técnicas, hay muy buenas explicaciones en YouTube para el que quiera profundizar sobre el tema.

¿Qué es el bitcoin?

El bitcoin es una criptomoneda digital, descentralizada y de código abierto creada por Satoshi Nakamoto. En octubre de 2008 publicó el White Paper (documento que ayuda al lector a entender un tema) y en enero de 2009 minó los primeros bitcoins (ya veremos qué es esto).

Qué es el bitcoin - Estamos Jugados

Decimos que es una “criptomoneda” ya que utiliza criptografía en su tecnología. Es digital porque no tiene contraparte física como el dólar o el euro. A pesar de que hay varias representaciones de monedas con el logo de bitcoin, el bitcoin solo existe digitalmente (sí, ya sé, en la imagen se ve genial, pero no existe). Es descentralizada ya que no es emitida ni controlada por ningún gobierno o banco central. Tampoco está alojada en una base de datos central, sino que cualquier usuario puede instalar un nodo y tener una copia de la base de datos (en realidad “blockchain”) del bitcoin, de esta manera estaría colaborando con la descentralización del sistema. Y de código abierto significa que cualquiera puede ver las líneas de código del software (cómo está programado), sugerir modificaciones, clonarlo y hacer su propia criptomoneda, entre otras cosas, sin tener que pagarle o pedirle autorización a nadie.

Qué es el bitcoin - Estamos Jugados
Al ser descentralizado, ningún nodo es imprescindible

Ok, ¿y cómo funciona?

Esto es un poco más complejo, voy a tratar de hacerlo lo más simple posible.

Primero, cada usuario necesita una billetera digital (wallet) para almacenar sus bitcoins. Una billetera digital es simplemente un software que se utiliza para almacenar, recibir y enviar bitcoins. Cuando creamos una billetera digital se generan un par de llaves: llave pública (public key) y llave privada (private key).

La llave pública es una dirección que debemos dar al usuario que deseé enviarnos bitcoins. Con esta llave el usuario nos identifica y se asegura estar enviándonos bitcoins a nosotros y no a otra persona. Cuando quieras mandarle bitcoins a alguien desde tu billetera deberás insertar el monto a enviar y la llave pública del destinatario, eso es todo. Haciendo una analogía sería como tu número de cuenta bancaria, si querés que alguien te deposite dinero en el banco debés darle tu número de cuenta.

Por otro lado, la llave privada es la que te permitirá controlar los fondos de tu billetera. Como su nombre lo indica es privada, no deberías dársela a nadie. Cada vez que hagas una transacción, el sistema la firma digitalmente (utilizando criptografía) evitando que un usuario haga transacciones fraudulentas a nombre de otro.

¿Qué es una firma digital? Imaginemos que al costado de la transacción pusieran el nombre de quién la hizo, como estamos hablando de una moneda digital, sería sumamente fácil hacer una transacción y poner el nombre de otra persona generándole un gasto que nunca realizó. Una firma digital es un código que se genera mediante una función criptográfica cuyas variables son la transacción y la llave privada, por lo tanto, solo el poseedor de la llave privada es capaz de generarla. Para que un tercero verifique la firma existe otra función cuyas variables son la transacción, la firma digital y la llave pública, y arroja verdadero o falso. Esto previene transacciones fraudulentas, ya que si alguien quisiera cambiar el monto de una transacción y utilizar una firma previamente utilizada, la verificación la detectaría como falsa.

Para entender mejor el concepto del par de llaves (pública y privada) imaginemos una máquina dispensadora de gaseosas, la llave pública sería la ranura por la cual se meten las monedas, cualquiera puede poner monedas en la máquina. La llave privada sería la llave que abre el compartimento donde se alojan las monedas, solo el dueño la tiene y le permite disponer de lo acumulado en la máquina.

Hay muchos tipos de wallets, esto lo dejaremos para otro post para no extendernos mucho. Por ahora lo más importante es que ustedes deberían tener la llave privada de su billetera. Hay muchos servicios online que ofrecen alojar los bitcoins pero no brindan acceso a las private keys, si de un día para el otro esa página web deja de existir, ustedes probablemente perderían todos sus bitcoins alojados ahí por no disponer de la private key de la billetera online.

Perfecto, hasta acá sabemos que necesitamos una billetera si queremos enviar o recibir bitcoins, pero también mencioné algo acerca de las transacciones. Hasta acá necesitan entender para utilizar bitcoins, a continuación explicaré cómo funciona la tecnología.

Cada vez que alguien envía bitcoins se genera una transacción, es decir, se escribe una línea que indica fecha y hora, quién envía, qué monto, quién recibe y está firmada digitalmente por el usuario que envía para evitar falsificaciones. Las transacciones se acumulan en la “mempool” (así se denomina al lugar donde las transacciones esperan ser procesadas), los mineros toman un determinado número de transacciones del mempool, las agrupan (formando el bloque) e intentan resolver un cálculo matemático complejo. El minero que resuelva este cálculo ganará una recompensa en bitcoins y agregará un bloque a la blockchain.

¿Demasiada información junta? Vamos por partes

Los “mineros” son gente que brindan poder de cómputo a la red a cambio de una recompensa. Esta recompensa está compuesta por una comisión a las transacciones (variable según la congestión de la red y la prioridad que le quieras dar a la transacción, pero barata comparada a los servicios financieros tradicionales) y por nuevos bitcoins generados otorgados como premio al minero que resuelva un nuevo bloque. ¿Qué resuelva un nuevo bloque? Sí, te dije que era complejo.

Los mineros no solo agrupan las transacciones, sino que deben agregarle un identificador al bloque llamado “hash” (a esto me refería cuando dije que tenían que resolver un cálculo matemático complejo). El “hash” es un código generado con la información del bloque, cualquier modificación que se haga a la información contenida en el bloque hará variar el hash del mismo, esto evita que alguien modifique el contenido sin que el resto se dé cuenta. La única forma de calcular el hash de un bloque es adivinándolo, por eso los mineros destinan poder de cómputo para probar infinidad de combinaciones aleatorias hasta dar con el hash del bloque que se está “minando”. El minero que adivine este hash será el que se lleve la recompensa. Cuanto mayor poder de cómputo, mayores probabilidades de encontrar el hash porque pueden intentar combinaciones más rápidamente.

Un bloque está compuesto por transacciones, el hash del propio bloque y el hash del bloque anterior. Esto garantiza que tampoco se pueda cambiar el lugar de un bloque en la blockchain. Si quisiéramos alterar un bloque de lugar en la cadena deberíamos cambiar el hash del bloque anterior, pero esto también haría variar el hash del propio bloque, entonces tendríamos que “minarlo” nuevamente. Esto le da transparencia al sistema, debido a que resulta casi imposible manipular transacciones una vez confirmadas.

Qué es el bitcoin - Estamos Jugados

El sistema tendrá un tope de 21 millones de bitcoins. Fue ideado así para evitar la emisión desmedida que ocurre con algunas divisas convencionales. Por este motivo la recompensa por bloque otorgada a los mineros disminuye a la mitad cada cuatro años.

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A medida que la recompensa por bloque baja, la comisión de una mayor cantidad de transacciones (debido al crecimiento del bitcoin) compensan a los mineros

Blockchain o cadena de bloques

Satoshi al crear el bitcoin generó algo mucho más disruptivo, la “blockchain”. La cadena de bloques no se limita solo al bitcoin, sino que tiene muchísima más utilidad. Actualmente un montón de proyectos utilizan esta tecnología. Recordemos que el bitcoin es open source (de código abierto), es decir, cualquier puede utilizar el código para otro proyecto.

A todas las criptomonedas surgidas a partir del bitcoin se las denomina “altcoins”. Las altcoins también las dejaremos para otro post.

¿Por qué tiene valor el bitcoin?

Esta es la pregunta que muchos se estarán haciendo, ¿verdad? No está respaldado por ninguna otra divisa o commodity, ni por ningún gobierno o banco central, entonces, ¿de dónde sale su valor? Este es un debate que se ha dado muchas veces en la comunidad. Casi todas las monedas del mundo están respaldadas por el dólar, y el dólar está respaldado por oro, ¿no es cierto? FALSO. Desde hace varios años la FED no necesita garantizar todo el circulante de dólares con reservas en oro. Básicamente, pueden emitir la cantidad de dólares que deseen, a libre discreción.

Ok, no lo quiero hacer más extenso, tal vez en otra ocasión sigamos con este debate. La pregunta era de dónde obtiene valor el bitcoin. La respuesta es que mucha gente confía más en una moneda digital con una muy buena tecnología que la respalda, una emisión límite de 21 millones de unidades, que cumple los cuatro requisitos que definen a una moneda, totalmente transparente y descentralizada, y con una comunidad muy grande constantemente proponiendo mejoras para su desarrollo.

Al principio fue un experimento, muchos dijeron que no iba a durar, pero cada vez más gente se convencía de que era algo grande y fueron adoptando el bitcoin. Actualmente la cotización del bitcoin está alrededor de los US$ 4100 (ver actualizado), hace unos días alcanzó su máximo histórico que fue de US$ 4455.

¿Seguirá aumentando a futuro? Personalmente creo que sí. Hay mucho dinero nuevo entrando al bitcoin y las criptodivisas. Esto se debe al retorno extraordinario que ofrecen (con un riesgo también extraordinario, no obviar esto), a que cada vez más gente adopta el bitcoin como reserva de valor, más comercios (aunque todavía sean muy pocos) lo aceptan como medio de pago y a su tecnología (la blockchain), que cada vez más ideas nuevas aprovechan.

A medida que el bitcoin y las criptomonedas se vayan volviendo mainstream (corrientes) su capitalización de mercado aumentará, y como el bitcoin solo tendrá 21 millones de unidades, yo creo que su precio subirá hasta niveles no imaginados. Si alguien les decía hace dos años que el bitcoin iba a estar en US$ 4000 en agosto de 2017 probablemente se hubieran burlado de ese alguien. Hace dos años el bitcoin valía US$ 275, increíble, ¿no?

Conclusión

Como dije anteriormente, yo creo que el bitcoin llegó para quedarse. El protocolo Bitcoin (la blockchain) es una tecnología disruptiva, que tiene infinidad de usos aparte de la de transferir dinero digital. Con el correr del tiempo estoy seguro de que veremos cómo se comienza a explotar más su gran potencial. El bitcoin facilitó la transferencia de sumas considerables de dinero a cualquier lugar del mundo en cuestión de minutos, eso es algo grande. Y quién sabe y tal vez hasta termine desplazando a algunas instituciones financieras indispensables hoy. Más allá de todo esto, creo que es importante conocerlo y entenderlo desde ahora.

Ya saben lo que es el bitcoin, espero no haberme extendido mucho. Voy a hacer algunos post más indicando cómo comprar bitcoins, medidas de seguridad a tener en cuenta y tal vez alguno contando lo poco que se sabe de Satoshi Nakamoto y los inicios del bitcoin. Si tienen dudas pueden preguntar en los comentarios o buscar más información en Internet. Abundan explicaciones más técnicas y complejas. También hay bastante información básica, pero no encontré nada en español que cubriera bastante sin entrar en demasiados tecnicismos, eso motivó este post.

¡Espero que les haya gustado!

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